Pourquoi plus de 400 éléphants sont-ils morts au Botswana ?

Une autre offre d’aide est venue de Association des producteurs d’espèces sauvages du Botswana, un groupement représentant les éleveurs de gibier et les chasseurs professionnels. L’association a proposé de fournir une équipe de vétérinaires et d’écologistes locaux pour soutenir les activités de collecte des échantillons et de préparation de ceux-ci pour analyse. Le département de la faune a refusé, affirmant que la situation était sous contrôle, a déclaré Verreynne, membre de l’association.

Okori, l’ancien vétérinaire en chef du Département de la faune, a également déclaré qu’il offrirait son aide : il a contacté Cyril Taolo, alors directeur par intérim du Département, mais sa proposition a également été rejetée. Taolo, qui ne fait plus partie du département, a refusé de commenter.

“C’est la chose la plus triste”, dit Verreynne, “nous n’avons pas eu la chance d’enquêter à fond.”

L’actuel directeur du Département de la faune, Senyatso, lorsqu’on lui a demandé pourquoi le Département n’acceptait pas les offres de soutien, n’a pas répondu, mais a déclaré qu’il avait accepté d’autres propositions. L’un d’eux est celui de Écoexisterun groupe de conservation des éléphants au Botswana, qui a survolé la région en juillet 2020 à la recherche de corps récents.

Le ministère de l’Environnement du Botswana a annoncé fin juillet qu’aucun autre décès d’éléphant n’avait été découvert grâce à l’observation et à l’enquête, bien que le rapport complet n’ait jamais été rendu public. Écoexister question au département. Senyatso a refusé de partager le rapport et de soumettre les détails des conclusions, affirmant qu’il s’agit d’informations confidentielles.

Incompréhensions et revers

Les premiers tests ont permis d’exclure l’anthrax, une maladie mortelle causée par une bactérie présente dans le sol. Pour tester d’autres théories – notamment les maladies virales, les infections bactériennes et divers types de toxines – le gouvernement s’est tourné vers des experts internationaux dotés d’équipements spécifiques.

Pour coordonner la distribution et l’analyse des spécimens, le Département de la faune a embauché Kathleen Alexander, professeur de conservation à l’Université Virginia Tech aux États-Unis. Alexandre a été co-fondateur de CARACAL, un institut de recherche au Botswana qui collaborait auparavant avec les gouvernements. Le professeur a consulté des experts internationaux et via CARACALorganisé les modalités de transmission, d’examen et d’analyse des prélèvements.

Alexander soutient l’enquête et les conclusions du gouvernement, affirmant qu’il n’a “jamais vu un autre gouvernement investir autant de ressources humaines et financières pour assurer une enquête approfondie sur un cas de mortalité massive d’animaux sauvages”.

Cependant, les laboratoires impliqués dans l’enquête reconnaissent que la qualité et la quantité des échantillons reçus étaient médiocres.

Chris Foggin, vétérinaire au Fiducie de la faune des chutes Victoria, un groupe environnemental basé au Zimbabwe, a reçu des textiles pour analyse et a déclaré que certains étaient de si mauvaise qualité qu’ils étaient pratiquement “inutilisables”. D’autres échantillons, provenant d’un éléphant symptomatique qui a ensuite été euthanasié, étaient meilleurs, mais le vétérinaire se demande si les échantillons fournis étaient vraiment représentatifs du phénomène de mortalité massive. Foggin est sceptique quant au diagnostic officiel du gouvernement.

Johan Steyl, pathologiste vétérinaire à l’Université de Pretoria en Afrique du Sud, a également reçu des échantillons de tissus pour analyse. Il a préféré ne pas entrer dans le détail des tests effectués, invoquant la confidentialité des informations des clients, mais les analyses auraient écarté l’hypothèse que les toxines cyanobactériennes affectent le foie, selon un scientifique connaissant les résultats des analyses qui a préféré rester anonyme parce qu’il n’a pas participé activement à la recherche. Ces tests ont également exclu l’encéphalomyocardite, une infection virale que l’on croit propagée par les rongeurs et qui a causé la mort de 64 éléphants dans le parc national Kruger en Afrique du Sud au début des années 1990, selon Roy Bengis, un ancien vétérinaire d’État du parc.

Aucun des laboratoires impliqués n’a trouvé de preuve directe de la responsabilité des neurotoxines cyanobactériennes dans la mort des éléphants. Pour ce faire, le tissu cérébral des éléphants morts devrait être analysé pour détecter tout signe de lésion cérébrale, explique Gosden de l’Université de Liverpool, mais “aux températures du Botswana, le cerveau se liquéfie très rapidement”.

Sans tissu cérébral à analyser, la prochaine étape logique consiste à analyser l’eau et le sol, à la recherche de cyanobactéries et des toxines qu’elles produisent.

Alexandre et CARACAL ils ont envoyé environ 40 de ces échantillons au laboratoire Laboratoires d’assurance aliments et médicaments, également à Pretoria. Mais il y a eu un certain nombre de ratés et de contretemps : certains récipients en verre contenant les échantillons se sont cassés pendant le transport, et d’autres avaient des étiquettes de type d’échantillon incorrectes, explique Azel Swemmer, directeur technique du laboratoire. De plus, les ressources financières disponibles n’ont permis d’analyser qu’environ un quart des échantillons.

L’effort s’est avéré en grande partie vain : l’hypothèse d’Alexander était que la toxine A, une neurotoxine puissante à action rapide produite par les cyanobactéries, était responsable des décès, dit Swemmer. Mais le laboratoire Laboratoires d’assurance aliments et médicaments ne peut pas analyser ce type de neurotoxine cyanobactérienne, un détail qui semble s’être perdu entre malentendus et problèmes de communication, d’après la correspondance entre CARACAL et le laboratoire, examiné par National Geographic.

Néanmoins, la présence d’autres toxines cyanobactériennes a été détectée dans certains échantillons. Swemmer n’est pas entré dans les détails des résultats, pour des raisons de confidentialité vis-à-vis du client, mais a ajouté que le petit nombre d’échantillons et la manière peu rigoureuse dont ils étaient traités rendaient très difficile de tirer des conclusions définitives.

Alexander n’est pas d’accord avec la déclaration de Swemmer : “Les échantillons ont été transportés correctement et expédiés le plus rapidement possible, mais ce sont des tâches particulièrement complexes à effectuer dans des régions éloignées comme celle-ci, plus pendant une pandémie”, dit-il.

De nouvelles preuves, mais le doute demeure

Bien qu’il n’y ait aucune preuve provenant d’échantillons de tissus cérébraux et d’eau montrant la présence de neurotoxines cyanobactériennes, Reuben dit que les responsables excluent d’autres possibilités. Les étourdissements, la fatigue et la difficulté à marcher des éléphants indiquent clairement que les neurotoxines étaient la cause de la mort des animaux.

Néanmoins, Reuben reconnaît que des questions restent sans réponse. Le gouvernement analyse plus en détail “de nombreux problèmes qui sont apparus au cours de l’enquête”, dit-il, notamment pourquoi les décès n’ont touché que des éléphants.

Au Université Queen’s de Belfast, en Irlande du Nord, une équipe multidisciplinaire de chercheurs a reçu une subvention en octobre 2020 pour travailler avec le Wildlife Department et des chercheurs locaux afin de déterminer la cause du phénomène. Le projet s’est terminé en décembre dernier et Eric Morgan, épidémiologiste vétérinaire et chef de file de l’initiative, affirme que les résultats ne sont pas concluants.

Le fait que les éléphants aient cessé de mourir lorsque les bassins se sont asséchés suggère qu’un agent pathogène est présent dans l’eau. Cette hypothèse est étayée par une analyse satellite de la région, publiée en novembre 2021, qui montre un pic sans précédent de proliférations de cyanobactéries dans la région de l’Okavango pendant les mois de mortalité des éléphants.

Mais l’analyse par satellite ne montre pas quelle souche de cyanobactéries est présente, quelles toxines – le cas échéant – ont été libérées, ou à quel point les éléphants y ont été exposés, explique Lindsay, le chercheur sur les éléphants.

Mais les preuves les plus solides indiquent que les cyanobactéries pourraient effectivement être impliquées dans ces morts mystérieuses, déclare Paul Oberholster, un expert des cyanobactéries au Université de l’État libre de Bloemfontein, Afrique du Sud, qui n’a pas participé à l’étude.

Les éléphants sont morts après une période de “changement” du lac, qui est le mélange saisonnier des plans d’eau causé par les changements de vent et de température. Le vent qui a soufflé sur le Botswana vers le mois d’octobre a dû remuer les flaques d’eau contenant des déchets animaux, créant un environnement idéal pour la propagation des algues bleu-vert, explique Oberholster. Lorsque les températures ont chuté en mars, les cyanobactéries ont commencé à se décomposer, libérant des toxines qui ont tué les éléphants qui buvaient à ces sources d’eau.

L’intoxication n’a peut-être touché que les éléphants, poursuit l’expert, car les algues décomposées peuvent rester en suspension dans l’eau en se mélangeant ou peuvent se déposer dans les couches d’eau plus profondes, à partir desquelles les éléphants puisent de l’eau lorsqu’ils boivent. Ceci est conforme à la théorie originale du Département de la faune du Botswana selon laquelle, contrairement aux autres animaux, les éléphants ne boivent pas l’eau de surface mais l’eau plus profonde, ingérant des neurotoxines.

Les éléphants peuvent parfois ingérer de l’eau provenant de couches plus profondes lorsqu’ils éclaboussent dans les piscines, dit Lindsay, mais pas lorsqu’ils boivent. En outre, poursuit-il, le même type de mélange saisonnier ne se produit pas dans les bassins d’eau qui se produisent dans les lacs et autres grandes étendues d’eau.

Alarme préventive

Si les cyanobactéries sont la cause de la mort, il est essentiel de localiser la toxine spécifique qu’elles libèrent pour éviter des phénomènes similaires à l’avenir, explique Oberholster. Quoi qu’il en soit, les zones infestées de cyanobactéries doivent être clôturées et surveillées régulièrement, en particulier pendant les périodes où les lacs sont mélangés.

Mais l’expansion massive du delta de l’Okavango rend la surveillance de toutes les ressources en eau extrêmement compliquée. Il est difficile de se préparer à des scénarios aussi complexes, mais Alexander recommande de poursuivre les recherches pour prévoir d’éventuelles proliférations d’algues et de former des experts locaux capables d’intervenir rapidement.

De nombreux experts consultés restent préoccupés par la possible survenance d’autres décès à tout moment, surtout si le phénomène est dû à des neurotoxines cyanobactériennes. La hausse des températures, les sécheresses sévères et l’utilisation intensive d’engrais ont accru la propagation des efflorescences algales dans le monde.

Beasley dit que le gouvernement devrait se préparer et donc établir des relations avec plusieurs laboratoires de toxicologie et investir dans la technologie, comme des drones, des hélicoptères et des outils spécifiques pour analyser le cerveau des éléphants.

Okori et d’autres soutiennent qu’il est également crucial de constituer une équipe multidisciplinaire d’experts qui peuvent se réunir rapidement en cas d’urgence.

“La surveillance doit être activée, en particulier lorsque les premiers décès surviennent, car ces événements indiquent un changement dans l’environnement”, explique Okori. Agir uniquement lorsque le taux de mortalité est énorme – comme on le soupçonne dans ce cas – est une stratégie dangereuse.

Ce n’est “pas seulement un message pour le Botswana”, dit-il, “mais pour nous tous”.

Leave a Comment