Gertrude Stein et Alice B. Toklas, l’histoire d’amour

Nous sommes à Paris, entre le scintillement de la Ville Lumière et le bouillonnement artistique qui aurait catalysé les plus grands artistes de la ville du siècle au début des années 1900. Nous sommes dans un salon au 27 rue de Fleurs, où vit l’Américaine Gertrude Stein avec son frère Leo. Deux filles entrent, Alice B. Toklas et Harriet Levy, également américaines et à Paris pour réaliser le rêve d’une vie. La date: 8 septembre 1907. C’est le début d’un amour qui dure 39 ans.

Gertrude était arrivée à Paris avec son frère Leo en 1902 après avoir quitté sa famille à Oakland et étudié la médecine à Harvard. Ils s’installent dans cet appartement qu’ils transformeront bientôt en galerie d’art, s’intéressant particulièrement aux artistes d’avant-garde encore méconnus. Ils ont été les premiers à acheter les cubistes. Alors que les murs de la maison se peignaient et que la sonnette commençait à sonner de plus en plus, tout le monde voulait voir l’art auquel les frères Stein avaient décidé de croire. Picasso, Braque, Matisse, Derain. Et pas seul.

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Gertrude s’intéressait à l’art mais aussi à la littérature, elle était elle-même écrivain, même si elle n’était pas très populaire, à cause de son écriture très originale qui ne ressemblait à personne d’autre. En plus d’écrire, elle aimait lire ce que les autres écrivaient. Hemingway, Fitzgerald, Djuna Barnes et Sherwood Anderson se sont tournés vers elle pour ses conseils avisés. Autour d’elle étaient également attirés Man Ray, Cocteau et bien d’autres protagonistes de ces années.

Tandis que Gertrude connaît la vie parisienne, Alice languit à San Francisco. Bien qu’elles aient vécu des deux côtés de la même baie pendant de nombreuses années, elle et Gertrude ne s’étaient jamais rencontrées. Le crochet lui a donné un épisode fatal, le… Tremblement de terre à San Francisco de 1906 qui provoqua des incendies dévastateurs dans la ville et força Sarah et Michael Stein à retourner aux États-Unis pour s’occuper des biens de la famille. C’est avec le loyer de la maison que les Stein gagnaient leur vie en Europe. Harriet a présenté Alice à son amie Sarah, qui les a invités à Paris. Mais non, impossible, Alice ne pouvait pas quitter la famille, depuis la mort de sa mère elle s’occupait de la maison, du père, des frères. Il avait même abandonné les études musicales. Cinq mois plus tard, cependant, il a été décidé et a mis le cap sur la France avec Harriet. Cela n’aurait dû être qu’une parenthèse avant qu’elle ne revienne à la vie comme d’habitude, mais ce voyage a gâché sa vie.

gertrude stein et alice b toklas

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Alice et Gertrude ont cliqué au premier regard. Le lendemain, l’un invitait l’autre à se promener et ce fut le début de nombreuses longues promenades dans les rues de Paris. Ils étaient deux opposés. Gertrude avait une présence puissante dans le physique et la personnalité, portant des cheveux très courts et portant des vêtements avec un style sévère sinon ouvertement masculin. Alice était mince, petite, vêtue de robes à fleurs et d’un manteau de fourrure, de chapeaux et de boucles d’oreilles voyantes. La moustache, qu’il refusait d’enlever, soulignait sa féminité.

Bientôt, Alice a commencé à sortir quotidiennement rue des fleurs, c’est elle qui recopiait chaque jour ce que Gertrude écrivait la nuit et que souvent, avec son écriture compliquée, elle ne pouvait plus interpréter. Alice, d’autre part, l’a fait et a pris soin de ses paroles avec diligence, avec soin et patience. Ayant peu d’horaires compatibles, ils ont laissé des notes signées avec DD et YD, Darling Darling et Your Darling. La raison pour laquelle Gertrude a écrit la nuit est qu’il n’y avait pas de répit pendant la journée, les visiteurs étaient un flux continu. A tel point qu’à un moment donné il a fallu en dire assez et fixer le rendez-vous uniquement pour le samedi soir, strictement sur invitation.

En 1909, Alice quitte son petit appartement de la rue Notre Dame des Champs pour s’installer rue de Fleurs, et Léo, trouvant l’influence d’Alice sur sa sœur ennuyeuse, part. Ils n’ont jamais caché qu’ils étaient ensemble, mais ils ne l’ont pas non plus montré, sauf dans l’intimité de leur propre maison, entre amis de confiance. Après leurs premières vacances ensemble dans les collines toscanes, ils se sont considérés comme mariés. C’est Gertrude qui a demandé à Alice d’être sa femme et elle a dit oui je le ferai. Lorsqu’ils avaient des invités, Alice préparait des dîners élaborés et divertissait les femmes, tandis que Gertrude parlait d’art et de littérature avec ses maris. Ils ont choisi des rôles auto-reconnaissables pour un amour incomparable.

Au début de la Première Guerre mondiale, ils s’enfuirent à Majorque, mais décidèrent bientôt de retourner à Paris pour se porter volontaires pour le Fonds américain pour les blessés français. Ils ont donc acheté une voiture, une vieille Ford appelée tante, tante, en mémoire de la tante Pauline de Gertrude qui « s’est toujours bien comportée en cas d’urgence ». Ni l’un ni l’autre ne savaient conduire, mais Gertrude le faisait quand même, imprudemment, même si elle n’avait jamais appris à reculer. A la fin de la guerre, ils reprennent leurs activités quotidiennes : l’été ils parcourent l’Europe, notamment entre l’Italie et l’Espagne, le reste de l’année ils s’occupent d’art, celui des autres et le leur. Pourtant tous les éditeurs rejettent l’œuvre de Gertrude, elle est trop expérimentale, à tel point qu’Alice décide finalement de vendre un Picasso pour fonder la petite maison d’édition Plain Edition Press et publier à ses frais les œuvres de sa compagne. Le tournant s’est produit en 1933 avec laAutobiographie d’Alice B. Toklas qui, cependant, Gertrude Stein avait écrit. Il est significatif que l’écrivain puisse faire entendre sa voix littéraire à travers celle de son partenaire.

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En 1934, ils retournent aux États-Unis pour la première et unique fois pour une tournée promotionnelle du livre décrivant la vie merveilleuse du Paris des années 1920. Alice était toujours à ses côtés, dans les moments de doute et dans les moments de triomphe. Il a été considéré à tort comme une figure sombre et opaque qui se fondait dans l’arrière-plan. Alice organisait essentiellement la vie de Gertrude, prenait des décisions, dirigeait la maison, mais aussi son travail. Elle était une amie, une amante et une muse ainsi qu’une secrétaire, une critique, une rédactrice en chef, une gestionnaire. Leur relation était si symbiotique qu’ils ont commencé à signer Gertrice et Altrude, confondant leurs noms avec leurs corps et leurs âmes..

La Seconde Guerre mondiale a de nouveau bouleversé leur vie. Gertrude et Alice étaient d’origine juive, mais n’avaient pas l’intention de quitter la France. Ils se bornèrent à enfermer la maison à Paris et se retirèrent dans l’hôtel particulier qu’ils louaient habituellement dans le sud du pays. Les villageois gardaient le silence sur la présence des Juifs, et Alice avait sa propre cour pour joindre les deux bouts si l’argent manquait ou ne venait pas des États-Unis. Quand les choses ont mal tourné, ils sont allés en Suisse pour vendre un tableau. Alice a dit en plaisantant à ses amis qu’ils avaient mangé du Cézanne pendant la période la plus sombre. Elle a également été aidée par l’amitié de Gertrude avec le fonctionnaire du gouvernement de Vichy Bernard Faÿ, qui a empêché le pillage des peintures de la maison parisienne.

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Ils ne revinrent à Paris qu’en 1944, le monde tel qu’ils le connaissaient était fini. Bientôt, leur vie ensemble serait également terminée pour toujours. Gertrude est décédée d’un cancer de l’estomac en 1946, laissant Alice seule et désolée. Dans les années qui suivirent, grâce à l’aide d’amis issus de la famille de Gertrude, qui ne reconnaissaient ni leur lien ni le testament qui lui avait légué tous les tableaux, elle lui vola tout. Ces peintures étaient le témoignage d’une vie à deux. Pour rappel, Alice a accepté d’écrire un livre de recettes qui était en fait un livre de souvenirs publié en italien sous le titre Les biscuits de Baudelaire. Et puis l’autobiographie Qu’est-ce qu’on retient ?, cette fois vraiment écrit par elle. Ils s’arrêtent tous les deux au moment de la mort de Gertrude, comme si plus rien n’avait de sens après cela. Elle décède en mars 1967 et demande à être enterrée avec elle au cimetière du Père Lachaise. Son nom est gravé au dos de la même pierre tombale.

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