A Milan Kevin Pangos et moi fermons un cercle

Tout a commencé avec un joueur de Caroline du Nord, un athlète surréaliste. Vince Carter était “Vincredible” à l’époque.

source: olimpiamilano.com

Il pouvait marquer à volonté et voler avec le maillot des Toronto Raptors, une franchise de la NBA née il y a quelques années qui a changé l’histoire du basketball canadien. Carter a rendu les Raptors instantanément pertinents, un spectacle, une grande équipe, surtout lorsque Tracy McGrady puis Chris Bosh les ont également rejoints. Dans toute la région de l’Ontario, le basketball est devenu cool, même dans un pays fanatique de hockey. Naz Mitrou-Long faisait partie de ce genre de révolution du basket local.

Il a grandi à Missisauga, à quarante minutes de route du centre-ville de Toronto. À quinze minutes de la rive du lac Ontario. « Au Canada, le hockey est le sport national, mais j’ai eu la chance de voir des joueurs de haut niveau comme Vince Carter ou Chris Bosh jouer pour les Raptors de Toronto. Quand j’étais enfant, je suis allé dans des camps de Raptors. Et heureusement, j’avais de vrais fans de basket autour de moi. La passion du basket fait partie de moi et de ma personnalité depuis mon plus jeune âge. Et puis même dans un pays voué au hockey, il y a une bonne culture du basket.»

Cependant, le premier sport de Naz était la boxe. Il ne ressemble plus à un boxeur maintenant, mais il est fort et a de bons gènes. Son père, Jersey Long, était un mi-lourd qui s’est battu pour le championnat du monde à Montréal contre Rick Roufos, l’un des plus grands de tous les temps. “Mon père était un kickboxeur international, il s’est battu pour les buts les plus élevés et a été champion national pendant de nombreuses années. Au départ, la boxe était le sport que je pratiquais sérieusement. C’était de la boxe, pas du kickboxing. Mais avec le temps, mon intérêt et ma passion pour le basket ont pris le dessus. Quand mon père a vu où j’allais, il m’a pris à part et m’a demandé de choisir. J’ai dit que j’allais jouer au basket et je n’ai pas regardé en arrière depuis.”

Mais se faire remarquer au Canada était compliqué à l’époque. Pour cette raison, à l’âge de 15 ans, Naz a quitté la maison pour s’installer aux États-Unis. C’était de loin la chose la plus difficile que j’ai jamais eu à faire. Je ne suis pas du genre émotif, les émotions que vous voyez sur le terrain viennent de la passion et de l’enthousiasme. Mais quitter la maison est toujours difficile pour moi », dit-il. Depuis, il souffre à chaque fois qu’il y va. « Probablement parce que cela me ramène à cette époque. Mais j’en ai parlé à mes parents et nous savons que c’était la meilleure décision que nous aurions pu prendre. Les plus grands succès passent par des moments difficiles, qui vous mettent à l’épreuve ».

Après deux ans dans deux lycées différents, Naz est passé au chapitre suivant, dans l’état de l’Iowa. A côté de lui de nombreux grands joueurs dont Georges Niang, Monte Morris, tous deux joueurs NBA. Et en tête de liste se trouve Will Clyburn lui-même, désormais un joueur emblématique de l’EuroLeague. “En tant que recrue dans l’état de l’Iowa, j’ai joué avec un groupe de joueurs expérimentés qui pouvaient imiter des gars comme moi pour comprendre ce qu’il faut pour réussir. Melvin Ejim, Chris Babb, Tire McGee sont des noms que nous connaissons. Ejim et McGee ont joué .tous deux en Italie Mais Will Clyburn est précisément un joueur qui est devenu une star dans cette partie du monde Beaucoup de gens pensent qu’il est un joueur de la NBA mais c’est important de jouer et de se présenter à l’endroit où l’on se sent le plus à l’aise, où vous pouvez contribuer de manière cohérente. Il a joué un rôle très important dans ma décision de venir en Europe l’année dernière. Je suis heureux d’avoir quelqu’un comme lui dans mon coin, j’ai hâte de le voir se rencontrer sur le terrain”.

Au cours de ces années, Mitrou-Long s’est forgé une solide réputation de “Clutch Scorer”. “J’ai de la chance car il y a eu tellement de situations où j’avais le ballon en main dans les moments décisifs. Vous pouvez vous préparer autant que vous le souhaitez, aller au gymnase, essayer de visualiser ces moments où le temps presse et marquer le panier décisif. Tout le monde le fait, mais jusqu’à ce que vous vous trouviez dans ces situations à haute pression et que vous deviez prendre ces coups au sérieux, il n’y a aucun moyen de vraiment se préparer. Je suis reconnaissant de m’être retrouvé dans ces situations tant de fois, parfois j’ai fait des erreurs, parfois j’ai marqué, mais je sais ce qu’il faut et je sais que je suis relativement à l’aise pour tirer les coups décisifs ».

Malgré cela, après une carrière importante avec les Cyclones, une blessure en saison senior l’a convaincu de profiter des règles, d’arrêter et de revenir pour une cinquième année alors qu’il avait déjà 24 ans. “Ouais, je pense que ça a influencé mes actions dans le repêchage sachant qu’en NBA ils veulent des jeunes talents, du potentiel, investir dans des projets. Cela dit, je ne changerais pas de voie car finalement ma cinquième année a été la meilleure même en termes de résultats individuels J’avais des objectifs que je voulais atteindre, faire plus dans une équipe moins talentueuse, développer la confiance pour devenir le joueur que je suis Au final, les choses auraient pu être différentes ou peut-être pas, je ne suis pas sûr Mais je suis content et heureux de être où je suis et le chemin que j’ai parcouru ».

Et en gros il a joué la même chose en NBA, trois ans dans l’Utah puis dans l’Indiana. “En NBA, je n’étais pas un joueur qui était beaucoup sur le terrain, mais quelqu’un qui devait toujours être prêt. Mais la NBA m’a donné la confiance nécessaire pour croire que je suis le joueur que je pense être, j’ai joué contre les meilleurs, j’ai aidé mes coéquipiers à l’entraînement, j’ai toujours travaillé dur, je n’ai jamais eu tout ce qui est pris à la légère. Et à la fin, cette expérience m’a donné la confiance et la préparation pour venir ici l’année dernière et avoir la saison que j’ai eue et cela m’a amené ici ».

Donc après la NBA il y a eu Brescia. “J’ai eu la chance de trouver un club comme Brescia qui s’est concentré sur moi, m’a mis le ballon entre les mains, m’a permis de créer et d’être le joueur que je suis. Ils m’ont aidé à réussir et je suis quelqu’un qui croit pleinement au respect le jeu c’est jouer dur avec le coeur c’est donner tout ce que l’on a je n’ai jamais raté un match car j’ai sous-estimé un adversaire je suis toujours prêt à concourir Et je ne recule jamais, ça fait partie de la façon dont j’ai été élevé, ça fait partie de qui je suis Grâce à Brescia, cela m’a permis d’être l’homme que je suis Et maintenant j’ai une nouvelle maison à Milan et j’ai pleinement confiance en ce qui m’attend, dans les entraîneurs et dans le club ».

A Milan, il a aussi trouvé un coéquipier avec qui il partage rôles, ascendance et même souvenirs. « J’ai beaucoup de souvenirs de mon ami Kevin Pangos. Honnêtement, c’est l’une des principales raisons pour lesquelles j’ai choisi de venir ici. Quand j’ai parlé à l’entraîneur Messina, je savais qu’il était sur le point de nous rejoindre. Kevin a joué au basket quand il était très jeune. Il a toujours été un professionnel exemplaire, toujours déterminé à s’améliorer, il a toujours joué à un haut niveau. Tous ceux qui le connaissent veulent juste entrer sur le terrain avec lui. C’est un exemple de leader, je suis heureux et heureux de le revoir comme un de mes coéquipiers. Nous avons joué ensemble quand nous étions enfants avec Équipe Canada. Ici, nous fermons essentiellement un cercle ». Rôle similaire, mais caractéristiques différentes. “Aujourd’hui, le basket-ball est de plus en plus un sport sans roulement – dit Naz – cela dit, je ne veux rien enlever aux purs meneurs qui s’engagent à passer et rien aux combos qui peuvent marquer beaucoup. Je’ Je suis un terrain d’entente, je lis les situations, les espaces et ce dont l’équipe a besoin. Si je dois marquer, si je dois passer. En fin de compte, je pense qu’il est important de faire ce dont l’équipe a besoin pour être à son meilleur. Je me considère comme un point garde, pas au sens traditionnel, et je veux jouer correctement et prendre ce que j’obtiens ».

Mais bien qu’il soit un joueur qui a beaucoup accompli, Naz sera une recrue au niveau de l’EuroLeague. Il devra encore le prouver. « Ce que j’étais il y a cinq ans, l’année dernière ou hier, n’a plus d’importance, maintenant je suis là. Chaque jour, quand j’entre dans le gymnase, quand j’ai la chance de porter l’uniforme de mon équipe, je vois une opportunité de me prouver que je suis vraiment qui je crois que je suis, quand je travaille dur, quand j’obtiens un rabais de 110 % . moi-même tous les jours. Lorsque vous faites cela, vous faites quelque chose chaque jour pour être une meilleure version de vous-même et tout le monde comprend quel genre de personne vous êtes. Ce n’est un secret pour personne que quand on ne joue que dans des compétitions nationales, quel que soit le pays, on encercle les matchs contre des équipes d’EuroLeague ou d’Eurocup parce qu’il y a plus de taille physique et un niveau physique différent dans leur façon de jouer. Mais ce n’est rien auquel je ne suis pas habitué. J’ai vu la taille et le physique d’autres fois, il s’agit de s’adapter pendant un certain temps. En EuroLeague, il y a certains des meilleurs talents du monde, ce n’est pas un hasard, tout le monde ici sait jouer”.

Le dernier défi personnel sera de s’adapter aux coéquipiers qu’il trouvera à Olimpia. « Je crois que je peux être moi-même. Je suis fier d’être un joueur qui s’intègre dans n’importe quel contexte en fonction des besoins de l’équipe. Je n’ai jamais été une personne égoïste. Nous avons tellement de grands joueurs sur cette liste, pas besoin de nommer des noms, nous les connaissons tous. On a des joueurs qui peuvent exploser tous les soirs et marquer 28 points. Je ne pense pas à moi, c’est juste une envie de poursuivre quelque chose d’important, parce que quand tu portes ce maillot, le maillot de Milan, tu ne cours qu’à la poursuite du succès, il faut s’attendre à gagner. Donc il suffit d’être agressif et de marquer offensivement, passer le ballon ou défendre, c’est ce que je veux faire ».

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